"To Whom it May Concern": A Study on the Use of Lexical Bundles in Email Writing Tasks in an English Proficiency Test

  • Zhi Li
  • Alex Volkov

Abstract

Lexical bundles are worthy of attention in both teaching and testing writing as
they function as basic building blocks of discourse. This corpus-based study focuses
on the rated writing responses to the email tasks in the Canadian English
Language Proficiency Index Program® General test (CELPIP-General) and explores
the extent to which lexical bundles could help characterize the written responses
of the test-takers of different English proficiency levels. Three subcorpora
of email writing responses were created based on test-takers’ proficiency levels.
AntConc 3.4.4 was used to identify 2- to 6-word lexical bundles, which were then
manually coded for their discourse functions. The results showed that test-takers
of higher proficiency levels used more lexical bundles in terms of both bundle types
and tokens compared with test-takers of lower proficiency level. The writing samples
of different proficiency levels shared some lexical bundles, and overall they
had similar proportional distributions of lexical bundle functions. Nevertheless,
noticeable differences among the proficiency levels were observed in the proportional
distributions of the subfunctions of stance bundles, discourse organizing
bundles, and bundles of other functions. The identification of differential use of
lexical bundles can contribute to a better understanding of English learners’ email
writing performance.


Les expressions figées méritent notre attention tant en enseignement qu’en évaluation
de l’écrit puisqu’elles jouent le rôle de composantes de base du discours.
Cette étude basée sur des corpus porte sur des réponses écrites par courriel à des
tâches et évalue la mesure dans laquelle les expressions figées pourraient aider
à caractériser les réponses écrites des participants de différentes compétences
en anglais. Trois sous corpus de réponses écrites par courriel ont été créés en
fonction des niveaux de compétence des participants. AntConc 3.4.4 a servi dans
l’identification d’expressions figées composées de 2 à 6 mots qui ont ensuite été
codées manuellement selon leurs fonctions discursives. Les résultats indiquent
que les participants de niveaux de compétence plus élevés employaient plus
d’expressions figées et de types plus variés comparativement aux participants de
niveaux de compétence plus bas. Les échantillons de textes de différents niveaux
de compétence partageaient quelques expressions figées et, globalement, avaient
des distributions proportionnelles d’expressions figées similaires. Toutefois, des
différences notables entre les niveaux de compétence ont été observées dans la
distribution proportionnelle des sous fonctions discursives. L’identification des
différences dans l’emploi des expressions figées peut contribuer à une meilleure compréhension du rendement des apprenants d’anglais quand ils écrivent des courriels.

Published
2018-03-19
How to Cite
Li, Z., & Volkov, A. (2018). "To Whom it May Concern": A Study on the Use of Lexical Bundles in Email Writing Tasks in an English Proficiency Test. TESL Canada Journal, 34(3), 54-75. https://doi.org/10.18806/tesl.v34i3.1273